Virgen de Valme y el martirio griego

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La víctima

Dieciocho minutos.

Es lo que tardó en hundirse después de que que lo embistiese el mercante griego. Otro navío en garras de la niebla, nuevo juguete para una trastada. Como el Minotaur, como el Cabo Oropesa, como el Emmanuel, como el Highland Loch. El sol ya había traspasado el arco del mediodía. El verano se acercaba a su fin. Y muy cerca de aquí, a pocas millas del cabo, el Virgen de Valme bajaba a las profundidades para clavar otra cruz en nuestro cementerio de barcos.

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En los Astilleros de Sevilla hacia la época en que el Virgen de Valme vio la luz

Dos años después de su inauguración por el mismísimo Francisco Franco el 24 de abril de 1956, los relucientes Astilleros de Sevilla fueron testigos de la botadura del Virgen de Valme: el primero de los siete buques que tuvo la Empresa Naviera Sevilla (ENSSA) y el trigésimo tercero de los construidos en las gradas hispalenses, pertenecientes a la Empresa Nacional Elcano de la Marina Mercante, que habrían de suponer un revulsivo para la ciudad andaluza al generar, en su época más boyante, hasta 2.430 empleos directos y 15.000 indirectos y provocar la expansión de la urbe al sur de Heliópolis, ya que la antedicha empresa pública había comprado a la Fundación Hospital de la Santa Resurrección de Nuestro Señor 5,7 hectáreas de terreno al objeto de construir viviendas para alojar a los trabajadores, lo que dio lugar al nacimiento de la barriada Elcano.

La botadura del Virgen de Valme se ofició el 19 de abril de 1958. No acudió el Generalísimo, pero la mecha del boato tampoco se quedó corta. Entre los asistentes a la ceremonia (que incluyó también el lanzamiento de otro carguero llamado Marimar), figuraban el presidente del Instituto Nacional de Industria, Juan Antonio Suanzes; el comandante militar de Marina de Sevilla, Juan Ramos Yzquierdo; el presidente de ENSSA, duque de Alcalá; el presidente de la Empresa Nacional Elcano, Jesús Alfaro Fournier y el director de los Astilleros de Sevilla, José María López-Ocaña.

Ante semejante grey, el barco recibió la bendición del párroco de Corpus Christi, Rafael Escalante Avilés, en tanto que una tal Ana María Medina ejerció de madrina rompiendo una botella contra el casco del buque: tradición inaugurada el 1 de octubre de 1797 por el capitán James Sever cuando, durante la botadura en Boston de la fragata USS Constitution, tuvo la ocurrencia de agarrar una botella de vino y estrellarla contra el bauprés en señal de suerte. Como veremos después, al Virgen de Valme la suerte le iba a durar once años.

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La foto es de la botadura del Virgen de Valme o del Marimar

El barco entró en servicio el 3 de julio de 1959. Tenía 65 metros de eslora, 11 de manga y 6 de puntal. Su peso muerto era de 1.200 toneladas. Su motor propulsor, construido en la Empresa Nacional Bazán de Cartagena, alcanzó en las pruebas una velocidad de 13,2 nudos con una potencia al freno de 1.240 BHP a 258 revoluciones por minuto.

Sus bodegas y entrepuentes tenían una capacidad total de 2.533 metros cúbicos en grano y de 2.373 en balas. En la cubierta de botes estaban los alojamientos de capitán y armador; en el shelter, el comedor de oficiales, comedor de tripulación, cocina, aseos y camarotes del contramaestre y del primero, segundo y tercer maquinista; en la cubierta segunda (localizada a popa), cámara frigorífica, despensa, camarotes de tripulación, pañoles del electricista, máquinas y compartimento del servo.

Maquinaria auxiliar de cubierta: molinete eléctrico capaz de levar las dos anclas a seis metros/minuto, servomotor electrohidráulico, seis chigres de carga de accionamiento eléctrico y cabrestante eléctrico situado a popa de tres toneladas de fuerza. También contaba con sistema de detección de incendios en bodegas y de extinción por CO2, mangueras y extintores portátiles.

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El aspecto del barco desde la proa

A las 12.50 del mediodía del domingo 7 de septiembre de 1969, se produjo la colisión. El carguero navegaba a ocho millas de Corrubedo en medio de una espesa niebla. Procedía de Göteborg (Suecia) con 1.025 toneladas de pasta de papel, refrigeradores, neveras, leche y otras mercancías. Se dirigía a Leixões (Portugal).

De pronto, sin saber cómo, otro barco veinte metros más largo se le echó encima. Quienes iban a bordo nada pudieron hacer para esquivarlo y recibió el topetazo por la amura de estribor, cerca de la proa.

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El colisionador

Makalla. Así se llamaba el mercante que lo embistió. De 88 metros de eslora, 12 de manga y 1.431 toneladas de arqueo de registro bruto, había sido construido en 1955 en los astilleros de Norderwerft, sitos en la ciudad-estado de Hamburgo (Alemania), por encargo de la firma Reederei Richard Schröder de la misma localidad. Su primer nombre fue John Schröder hasta que en 1955 fue adquirido por la compañía Ekali Shipping, con sede en El Pireo (Grecia), que lo rebautizó.

En el momento del accidente estaba realizando el trayecto Orán-Dublín (Argelia-Irlanda) con cargamento de salvado. El capitán Sotirios Parthenis iba al mando.

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El naufragio contado en el vigués El Pueblo Gallego el 9 de septiembre

La suerte invocada por Ana María Medina al estampar una botella —suponemos que de vino español— contra la piel metálica del Virgen de Valme se acabó hacia las 10 de la mañana de aquel lejano domingo de septiembre en que los Rolling Stones reinaban en las listas con su Honky Tonk Women. Fue en aquel maldito momento cuando se le averió el radar.

Rafael Suárez Jauregui, capitán del barco sevillano, se lamentaría después ante un tal Torregrosa, de La Voz de Galicia, de que el mercante heleno [o inglés, según este periodista, quien afirmó que había cambiado de bandera seis meses antes, aunque nosotros lo achacamos a una confusión al haber otro Makalla con base en Liverpool] no había emitido las preceptivas señales reglamentarias en caso de niebla. Por suerte, con la inercia del choque, el agredido quedó al costado de su agresor y toda la tripulación pudo pasar de uno a otro: quince hombres en total, más dos invitados. Exactamente a las 13.08, el Virgen de Valme se iba al fondo virtualmente partido en dos.

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La Voz de Galicia, a 9 de septiembre de 1969

Con una enorme brecha en la proa, el Makalla se dirigió al puerto de Ferrol, adonde llegó pasadas las dos de la madrugada y atracó en el muelle de Concepción Arenal. Allí lo aguardaban el comandante de Marina Jesús Alvargonzález Leste; el consignatario de buques señor Martín; el juez de instrucción de la Comandancia de Marina Juan Bueno Concha; y el médico de Sanidad Exterior, doctor Castro Seoane. Este último atendió a bordo de la embarcación a los tres únicos heridos (leves) en el choque: el tercer maquinista José Mouzo Tajes, de Camariñas; el calderero José Saturnino Álvarez Ledo, de Bouzas; y el mozo Javier Muiños Fraguio, de Ortigueira… Barco andaluz, capitán vasco, pero como de costumbre en la tripulación acento gallego…

Antes escribimos que había dos invitados. Eran la esposa del capitán, María Rosario Gutiérrez Bardeci, y el hijo de ambos, Rafael. En declaraciones a Torregrosa, la señora de Suárez Jauregui lo tuvo claro: «No vuelvo a embarcar ni a ver el mar».

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El buen capitán, en imagen de su esquela en 2013

[Algunas fuentes consultadas: «Botadura simultánea de dos buques de 1.970 tons. en los astilleros de Sevilla, mayo de 1959» (Ingeniería Naval, junio de 1959), «Entrada en servicio de un nuevo buque construido por los Astilleros de Sevilla de la Empresa Nacional “Elcano”» (Ingeniería Naval, junio de 1959), «Empresa Naviera Sevilla» (Mar y Barcos), «Makalla – IMO 5174399» (Shispotting.com)]

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